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Lord William James Pirrie (31 maggio 1847 - 6 giugno 1924) è stato un imprenditore e politico irlandese, presidente della società di costruzioni navali Harland & Wolff di Belfast dal 1895 al 1924. Insieme a Joseph Bruce Ismay, fu la mente dietro il concepimento del R.M.S. Titanic.

Facente parte di una prominente famiglia, tra i suoi discendenti si trovano John Miller Andrews, primo ministro dell'Irlanda del Nord, e il nipote Thomas Andrews, ingegnere e progettista dello stesso Titanic.

Biografia

Primi anni e carriera

William nacque il 31 maggio 1847 a Québec, in Canada, da James Alexander Pirrie ed Eliza Swan Montgomery Pirrie, entrambi irlandesi. All'età di due anni tornò in Irlanda con la famiglia e trascorse l'infanzia a Conlig, nella contea di Down. Educato alla Royal Belfast Academical Institution, nel 1862 entrò come apprendista ai cantieri navali della Harland & Wolff. Dodici anni dopo divenne socio dell'azienda e, alla morte di Sir Edward Harland nel 1895, ne assunse la presidenza, incarico che mantenne sino alla morte.

Oltre a sovrintendere al cantiere navale con il bacino di carenaggio più grande al mondo, nel 1896 Pirrie venne eletto sindaco di Belfast e nel 1898 gli venne conferita la cittadinanza onoraria. Nel 1906 gli venne assegnato il titolo di "Barone Pirrie di Belfast", in virtù dei successi imprenditoriali ottenuti come presidente della Harland & Wolff; nel 1908 ottenne anche il titolo di Cavaliere dell'Ordine di San Patrizio.

Dal 1908 al 1914 fu segretario della Queen's University di Belfast.

Titanic

T lance 28

Pirrie (a sinistra) e Ismay visitano il cantiere del Titanic.

Nel 1909, nel corso di una cena presso la sua casa di Londra, sita nell'elegante quartiere di Belgrave, Pirrie, con Joseph Bruce Ismay, concepì la nascita del Titanic. John Pierpont Morgan, Ismay e Pirrie, furono i tre uomini determinanti nella nascita della nave più grande del mondo, soprattutto Pirrie, uomo senza scrupoli, ed, in ultima analisi, realizzatore del progetto Olympic. Un progetto concepito per far prosperare il suo cantiere convincendo il suo miglior cliente, la White Star Line, a vincere la sfida delle rotte transatlantiche grazie alla grandezza che avrebbe soprafatto le veloci navi della rivale Cunard.
Pirrie and smith

Pirrie e il Capitano Smith, poco prima della partenza del Titanic.

Tra il 1909 e il 1912 la Harland & Wolff costruì i gemelli Olympic e Titanic; Pirrie partecipò al viaggio inaugurale del primo, mentre per il secondo fu costretto a restare a terra a causa di un'influenza, scampando al naufragio che invece costò la vita al nipote Thomas Andrews.

Dopo il disastro

Negli anni 1912-1914, Lord Pirrie fu membro del Comitato della Finanza irlandese come Luogotenente della città di Belfast.

Prima guerra mondiale

Durante la guerra fu membro dell'ufficio forniture e vettovagliamenti, e nel 1918 divenne Direttore Generale della costruzione navale mercantile britannica, organizzando la produzione delle navi mercantili della flotta.

Gli ultimi anni

William Pirrie memorial

Busto di Pirrie, eretto in sua memoria nella Belfast City Hall.

A guerra conclusa, nel 1921 venne eletto al Senato dell'Irlanda del Nord. Nello stesso anno venne creato "Visconte Pirrie di Belfast".

Morì di broncopolmonite il 7 giugno 1924, nel mare al largo di Cuba, durante un viaggio d'affari verso il Sudafrica. La salma venne trasportata da New York a bordo dell'Olympic e venne sepolto al cimitero di Belfast. I titoli di Barone Pirrie e di Visconte Pirrie decaddero alla sua morte.

Un memoriale a Pirrie è stato eretto, nel 2006, nella Belfast City Hall.

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